Volume 17, Issue 1-2
  • ISSN 0302-5160
  • E-ISSN: 1569-9781
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SUMMARYIn the Essay concerning human understanding (1690) John Locke (1632-1704) suggests that man misunderstands the relationship between ideas, words, and things, assuming that there exists a 'double conformity'. This assumption is at the core of our misunderstanding of our epistemolog-ical status, the misunderstanding from which Locke must free his readers if they are to grasp the foundations of human knowledge. To this extent Locke is a communicational sceptic. He believes that the linguistic communication of ideas is 'imperfect'. Left to our natural powers to form ideas and signify them by words, we will too often fail to convey our thoughts to our hearers. The remedy to this 'imperfection' is for us to constrain theexercise of our linguistic powers. There is thus an interesting parallel between the structure of Locke's discussion of language in the Essay and his discussion of political power in the Second Treatise on Government (1689). In the latter Locke then traces the roots of political norms to the individual's sacrifice of a share of their own natural freedoms and powers to political authority, so that social anarchy can be avoided. In the same way the normative prescriptions offered in the Essay, by restricting the individual's basic linguistic freedom, are designed to avoid the communica-tional anarchy that would result if all individuals exercised their linguistic freedom to express themselves as they choose. Locke thus takes communication to occur, not as a result of chance or of a pre-existing conformity between words and ideas, but rather as a result of the linguistic agent's voluntary constraint of his/her semiotic freedom.RÉSUMÉDans son Essay concerning human understanding de 1690 John Locke (1632-1704) propose que l'homme mécomprend les rapports entre les idées, les mots, et les choses: l'homme suppose qu'il éxiste entre ces trois une 'double conformité'. Pour Locke, cet présupposition nous fait mécompren-dre notre position épistemologique vis-à-vis le monde, et c'est cette mécom-prehension qui préoccupe Locke dans son analyse de la connaissance humaine. La position de Locke sur la communication est donc celui d'un scéptique. Il voit des 'imperfections' dans la communication linguistique des idées. Ne reposant que sur nos facultés naturelles pour former des idées et les communiquer aux autres, trop souvent nous ne réussissons pas de faire passer nos pensées à nos interlocuteurs. Le remède à ces défauts est d'imposer des contraintes sur l'éxercise de nos facultés linguistiques. En ce cas on devrait noter le parallèle entre le discours sur le langage dans l'Essay et le discours sur le pouvoir politique que présente Locke dans son Second Treatise on Government (1689). Dans cet ouvrage les racines des normes politiques sont tracées aux sacrifices que fait l'individu en confiant à l'autorité politique une partie de ses pouvoirs et de ses libertés: et cela pour éviter l'anarchie. De même, les normes linguistiques presentées dans l'Essay ont comme but d'éviter l'anarchie linguistique qui résulterait si tout individu exerciserait sa liberté de s'exprimer comme il le veut. Pour Locke, donc, la communication résulte des contraintes normatives que l'individu impose volontairement à sa liberté sémiotique.


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  • Article Type: Research Article
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